Mise à jour : le module robotisé Persévérance s’est posé comme prévu à 21h55 ce jeudi 18 février 2021 sur la planète rouge, un exploit qui restera dans les annales ! Félicitations à tous les ingénieurs, y compris ceux du CNES et du CNRS en France.

Actualité publiée le 18 février 2021

La NASA entame une étape cruciale de sa mission Mars 2020 ce soir avec l’entrée dans l’atmosphère et l’atterrissage de la sonde Persévérance sur la planète rouge.

Perseverance 2

En orbite depuis quelques jours et en phase d’attente de de vérification des instruments, le module robotisé attend le feu vert de l’agence spatiale américaine pour aller se poser sur Mars et entamer une nouvelle mission scientifique aux objectifs divers.

À partir de 19h45 (GMT), l’atterrissage sera retransmis en direct sur plusieurs supports : Facebook, Dailymotion via le CNRS ou encore YouTube et même Twitch ainsi qu’au CNES.

Toute la mission va reposer sur les fameuses “7 minutes de terreur” correspondantes à l’entrée de la sonde dans l’atmosphère à plus de 20 000 km/h. L’enjeu pour la NASA a été de développer un module capable de faire atterrir sans encombre un robot d’un peu plus d’une tonne alors que Curiosity pesait 899 kg.

Sur Mars, la densité de l’air pose quelques problèmes à l’utilisation de parachutes, du moins pour l’acheminement sans encombre de matériel lourd. Le rover sera donc protégé par un bouclier thermique dans la première phase de l’atterrissage, puis ce dernier sera séparé du reste du module qui sera freiné par un parachute spécifique pour passer sous les 20 km/h. Enfin, l’atterrisseur exploitera différents propulseurs pour stabiliser le module et le rover sera posé au sol grâce à un jeu de câbles.

Perseverance

Toute cette procédure ultra complexe sera réalisée de façon automatique : la NASA n’aura aucun moyen de corriger les trajectoires ou informations en temps réel, la communication avec la sonde sera coupée d’une part pendant une grande partie de sa descente, mais surtout les délais de communication de plusieurs minutes ne permettront pas aux ingénieurs au sol de suivre l’événement en direct de toute façon… Le temps que les données nous reviennent de la part de Persévérance, la sonde aura déjà bouclé sa procédure d’atterrissage depuis quelques minutes.

Rappelons que Persévérance est équipé du module SuperCam, une caméra sophistiquée dotée de 5 techniques d’observation et analyse. La mission Mars 2020 a couté 2,44 milliards de dollars à la NASA depuis juillet 2020, autant dire que le succès de la procédure de ce soir sera très suivie et pourrait avoir un impact sur les missions futures de l’agence spatiale.