Conçu par le Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la Nasa, le petit hélicoptère Ingenuity de 1,8 kg est arrivé sur la planète Mars le 18 février dernier en étant accroché sous le ventre du rover Perseverance. Il a été détaché de l’astromobile et posé sur le sol martien le 4 avril dans l’attente de son premier vol qui vient d’avoir lieu avec succès aujourd’hui.

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Ingenuity est devenu le premier aéronef de l’histoire à effectuer un vol motorisé et contrôlé sur une autre planète. ” L’équipe d’Ingenuity au JPL en Californie a confirmé la réussite du vol après avoir reçu les données de l’engin via le rover Perseverance à 12h46 (heure de Paris).

Avec ses batteries alimentées par énergie solaire et ses quatre pales de 1,2 m de long tournant entre 1 400 et 2 800 tours par minute, Ingenuity a atteint l’altitude maximale prévue de 3 mètres selon les données altimétriques transmises.

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Un vol d’essai court mais intense

L’engin de 49 cm de haut a ensuite réalisé un vol stationnaire d’une trentaine de secondes avant de redescendre et se poser sur la surface de Mars. En tout, le premier vol de ce démonstrateur technologique a duré 39,1 secondes. Il a eu lieu de manière autonome avec des algorithmes développés par le JPL.

Rappelons qu’il s’agit d’un exploit dans un environnement complexe où la portance est très faible. La densité de l’atmosphère de la planète rouge est l’équivalent de seulement 1 % de celle de l’atmosphère de notre planète bleue. Être à la surface de Mars pour Ingenuity (au coût de 85 millions de dollars) est déjà l’équivalent de 100 000 pieds (30,5 km) d’altitude sur Terre.

D’ici la fin du mois de mai, Ingenuity devrait effectuer quatre autres vols d’essai avec une altitude pouvant atteindre 5 mètres, d’une durée de jusqu’à 90 secondes et pour couvrir des distances de quelques centaines de mètres.

N.B. : crédits photos : Nasa.